AutoGrande Chevrolet

La historia detrás de los carros del corbatín

Louis Joseph Chevrolet nació el 25 de diciembre de 1878 y murió el 6 de junio de 1941, fue un conductor de carros de carrera suizo-americano y cofundador de la compañía “Chevrolet” junto a William Crapo “Billy” Durant.

La infancia de Chevrolet comenzó el día de Navidad de 1878 en La Chaux-de-Fonds en la parte francohablante de Suiza. Pasó una niñez en el pequeño pueblo soñoliento de Bonfol, que sigue siendo una pequeña ciudad donde el único recordatorio de su hijo famoso es una placa conmemorativa.

Cuando Louis tenía nueve años su familia se mudó a Beaune en Francia. Allí, el padre de Louis abrió una relojería, pero el negocio no le fue bien. Por ello Louis se puso a trabajar a la edad de once años para apoyar a la familia. Encontró empleo en el taller de bicicletas de Robin, donde aprendió los fundamentos de la mecánica. Estuvo reparando bicicletas, hasta que un día lo enviaron al “Hôtel de la Poste” para reparar un triciclo de vapor que pertenecía a un estadounidense.

El estadounidense, cuyo triciclo había reparado hábilmente Chevrolet, no era nadie más que el multimillonario Vanderbilt. Al ver el talento que había demostrado el joven mecánico, Vanderbilt animó a Louis a ir a América: ¡“Allí tenemos trabajo para ti!”

El sueño estadounidense

Al principio, Chevrolet se fue a París, en ese entonces, el centro europeo de la producción de automóviles. En el taller de Darracq, Louis aprendió los fundamentos del motor de combustión interna. Con las ganancias se costeó el viaje a Canadá, donde encontró empleo como chófer y mecánico durante unos meses. Desde allí, se mudó a Nueva York y fue empleado como mecánico por un emigrante suizo, William Walter. Un poco después, Chevrolet se afilió a la subsidiaria estadounidense de la famosa De Dion-Bouton.

En 1902, la subsidiaria De Dion Bouton cerró y Chevrolet se quedó sin empleo. Lo que era claramente un revés en su carrera resultó ser una ganancia en un nivel personal: como chófer para la familia Treyvoux conoció a su futura esposa, Suzanne. Las campanas de boda sonaron en Nueva York en julio de 1905 y la pareja tuvo dos hijos: Charles, que nació 1906, y Alfred en 1912.
En 1905, Chevrolet comenzó a trabajar con Fiat, pero otra vez no duró mucho tiempo. Un año más tarde se mudó a Filadelfia para trabajar para Walter Christie. Mientras tanto, la fascinación de Louis por los motores había alcanzado otra dimensión: llevado con la noción de velocidad, se convirtió en un conductor de carreras.

En la fábrica de Christie fue designado primer ayudante para desarrollar un nuevo coche de carreras basado en un concepto completamente nuevo: la tracción delantera.

“El francés atrevido”

El 16 de julio de 1895, el “Journal de Beaune” había relatado una carrera ciclista, cuyo ganador fue el intrépido Louis Chevrolet. Aproximadamente diez años después, Chevrolet participó en su primera carrera motorizada, las “Three Miles” en Nueva York, durante la cual alcanzó una velocidad superior de 109.7 km/h, un récord mundial.

En el mismo año, Louis Chevrolet construyó su primer auto de carreras el cual alcanzó los 191.5 km/h, consiguiendo así otro récord mundial. Mientras sus hermanos Arthur y Gastón también compitieron, Louis generalmente llegaba en primer lugar.
A pesar de sus éxitos, Chevrolet pagó un precio por sus carreras de carros. Celebrado en la prensa estadounidense como “El francés atrevido”, estuvo casi tres años en camas de hospital a consecuencia de varios accidentes. Cuando su hermano más joven, Gastón, murió después de un accidente de carreras, Louis nunca se montó en un auto de carreras.

Fundación de la Compañía

Los éxitos de Chevrolet como conductor de autos influyeron en su carrera. El mercado de los automóviles en auge y sus astutos inversionistas comenzaron a notar a aquel suizo audaz e innovador, y entre ellos estaba William C. “Billy” Durant (1861-1947), el financiero de Boston. Los dos se conocieron mientras Chevrolet conducía autos de carrera para Buick.

Sólo un poco más tarde, en 1911, Durant y Chevrolet fundaron la “Chevrolet Motor Car Company” en Detroit. Un año después de crear la “Chevrolet Motor Car Company”, se fabricó el primer automóvil Chevrolet, el Classic Six en Detroit. El “Baby Grand” de cuatro cilindros, el “L Light Six” y el “Royal Mail” le siguieron.

Los cuatro coches mostraron la firma distintiva de Chevrolet, y si no hubiera sido por la “cigar fight” entre Chevrolet y Durant en 1914, el suizo habría ayudado probablemente a diseñar otros numerosos carros para la compañía. Los coches producidos entre 1911 y 1914 fueron los únicos inspirados y hechos personalmente por Chevrolet.

La decisión de construir carros en serie

Cuando los dos fundadores de la compañía, Durant y Chevrolet, habían posicionado su compañía en 1914, se produjo una discusión. Durante unas vacaciones de Chevrolet, Durant había reestructurado la compañía para concentrarse en coches más económicos que competirían con los fabricados por Ford. Chevrolet tomó esto como un insulto, ya que él siempre había estado interesado en construir “coches de velocidad con alta potencia” y otros modelos exclusivos. Entonces vendió sus acciones y abandonó la compañía.

Durant había tomado una decisión fundamental que ha influido en la marca de Chevrolet hasta el día de hoy. Institucionalizó la marca como un sinónimo para coches de calidad económicos.

Mientras la marca de Chevrolet se desarrollaba rápidamente a lo largo de las líneas establecidas por Durant, Louis Chevrolet regresó a su pasión.

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